La patata no se puede poseer

Una de las principales causas de la pobreza irlandesa era que cada vez había más gente compitiendo por la tierra. Irlanda no estaba industrializada. Las pocas industrias que se habían establecido estaban fracasando.

La pesca no estaba desarrollada, y algunos pescadores ni siquiera podían comprar suficiente sal para conservar sus capturas. Y no había industria agrícola. La mayoría de las fincas grandes y productivas eran propiedad de la alta burguesía protestante inglesa, que cobraba rentas y vivía en el extranjero.

Muchos propietarios sólo visitaban su propiedad una o dos veces en su vida. Sus propiedades eran gestionadas por intermediarios, que dividían las granjas en secciones cada vez más pequeñas para aumentar las rentas. Las granjas se volvieron demasiado pequeñas para requerir mano de obra contratada.

En 1835, tres cuartas partes de los trabajadores irlandeses no tenían ningún tipo de empleo regular. Al no haber empleo, la única manera de que un trabajador pudiera vivir y mantener a su familia era conseguir una parcela de tierra y cultivar patatas. Muchos irlandeses creen que el gobierno británico debería haber hecho más para ayudar a Irlanda durante la hambruna.

Irlanda había pasado a formar parte de Gran Bretaña en 1801, y el Parlamento británico, con sede en Londres, conocía los horrores que se estaban sufriendo. Pero mientras la cosecha de patatas fracasaba y la mayoría de los irlandeses se morían de hambre, muchos terratenientes ricos que poseían grandes fincas tenían grandes cosechas de avena y grano que exportaban a Inglaterra. Mientras tanto, los pobres de Irlanda no podían permitirse comprar alimentos y se morían de hambre.

Muchos creen que se habrían salvado muchas vidas si los británicos hubieran prohibido esas exportaciones y hubieran mantenido las cosechas en Irlanda. Pero detener las exportaciones de alimentos no era aceptable para el Partido Whig, que había tomado el control del Parlamento británico en 1846. Los Whigs creían en la economía del «laissez faire».

Laissez-faire es una palabra francesa que significa «dejar hacer» o «dejar pasar». Los economistas del «laissez faire» creen que el Estado no debe entrometerse en las transacciones entre particulares. En cambio, el gobierno debe interferir lo menos posible en la economía.

Debido a su creencia en la economía del laissez-faire, los miembros del gobierno Whig se negaron a impedir que los terratenientes exportaran avena y grano mientras los pobres se morían de hambre. El Partido Whig también cerró los depósitos de alimentos que se habían establecido y abastecido con maíz indio.